Big Ben

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Descripción

Maqueta wood models Big Ben

Big Ben es el nombre con el que se conoce a la gran campana del reloj situado en el lado noroeste del Palacio de Westminster, la sede del Parlamento del Reino Unido, en Londres y popularmente por extensión se utiliza también para nombrar al reloj de la torre. Su nombre oficial era Clock Tower hasta que el 26 de junio de 2012, en honor al jubileo de diamante de la reina Isabel II, se decidió que la torre pasaría a llamarse Elizabeth Tower (Torre Isabel).

La torre alberga el reloj de cuatro caras más grande del mundo, y es la tercera torre de reloj más alta del mundo. Celebró su 150 aniversario el 31 de mayo de 2009, y se llevaron a cabo diversos actos de conmemoración. La torre se completó en 1858 y el reloj entró en funcionamiento el 7 de septiembre de 1859.

La Torre del Reloj, designada de forma metonímica como Big Ben, fue construida como parte del diseño de Charles Barry para un nuevo palacio, después de que el antiguo Palacio de Westminster fuera destruido por un incendio la noche del 16 de octubre de 1834. El nuevo Parlamento fue construido en estilo neogótico. Aunque Barry era el arquitecto jefe del Palacio, encargó a Augustus Pugin el diseño de la Torre del Reloj. La torre también está diseñada en estilo neogótico y tiene una altura de 96,3 metros (alrededor de 16 pisos).

El cuerpo de la torre, de 61 metros, se compone de ladrillo con revestimiento de piedra caliza de Anston color arena. Los 35 metros restantes los forman la aguja de hierro fundido. La torre está asentada sobre una base de hormigón de 15 metros de lado y 3 metros de espesor, con una profundidad de 4 metros bajo el nivel del suelo. Los cuatro relojes están situados a 55 metros de altura. El volumen estimado del interior de la torre es de unos 4.650 metros cúbicos, y ésta tiene un peso próximo a las 8.667 toneladas. La torre no tiene ascensor, por lo que los visitantes deben subir 334 escalones de piedra hasta la parte superior.

Los cuatro laterales del reloj y sus esferas fueron diseñados por Augustus Pugin. Cada lateral está formado por una estructura esférica de hierro de 7 metros que contiene 312 piezas de cristal opaco, como una vidriera. Algunas de estas piezas pueden retirarse para revisar las manecillas del reloj. Los marcos de las esferas son dorados. En la base de cada cara del reloj, hecha con letras de latón, hay una inscripción en latín: DOMINE SALVAM FAC REGINAM NOSTRAM VICTORIAM PRIMAM (Dios guarde a nuestra reina Victoria I).

El reloj es famoso por su gran fiabilidad y precisión. Sus diseñadores fueron el abogado y horólogo aficionado Edmund Beckett Denison y George Biddell Airy, el Astrónomo Real. La construcción se encargó al relojero Edward John Dent; tras su muerte en 1853 su hijastro Frederick Dent completó el trabajo en 1854. Como la torre no se terminó de construir hasta 1859, Denison tuvo tiempo para experimentar: inventó un sistema de escape de gravedad, que consiste en un péndulo con una estrella de tres puntas que gira cuando el péndulo bate los segundos, lo que permite una separación entre el péndulo y el mecanismo del reloj. El péndulo se encuentra en una estancia cerrada a prueba de viento bajo el mecanismo. Mide 13 metros de largo, pesa 300 kilos y suena cada dos segundos. El mecanismo del reloj, situado en una estancia superior, pesa 5 toneladas. En la parte alta del péndulo hay un montón de peniques, que sirven para ajustar el movimiento del reloj. Añadir una moneda desvía la posición del centro de masas del péndulo, reduciendo la longitud de la varilla y aumentando la velocidad a la que oscila. Agregar o quitar una moneda hace variar la velocidad del reloj en 0,4 segundos al día.

La torre del Big Ben ha empezado a inclinarse debido a la excavación de nuevos túneles del Metro cerca de Westminster. La torre se ha inclinado unos 0,9 mm cada año desde 2003, y la inclinación ya es apreciable a la vista. En la Primera Guerra Mundial, las campanas fueron silenciadas y el reloj dejó de iluminarse de noche durante dos años para evitar ataques de los zepelines alemanes. El 31 de diciembre de 1962: el reloj se atrasó debido a la gran cantidad de nieve acumulada entre las agujas, por lo que el año nuevo entró con 10 minutos de retraso. El 5 de agosto de 1976: el reloj sufrió su primera y por ahora única avería. Debido al desgaste del metal, el mecanismo del repique del reloj se rompió. El reloj fue reactivado de nuevo el 9 de mayo de 1977. Fue el periodo de tiempo más largo que el reloj estuvo sin funcionar desde su construcción. 27 de mayo de 2005: el reloj se detuvo a las 22:07, posiblemente debido al clima caluroso (las temperaturas en Londres habían alcanzado los 31,8 °C). Volvió a funcionar pero se detuvo a las 22:20 y permaneció parado durante 90 minutos antes de volver a funcionar.

El nombre “Big Ben” es universalmente usado para referirse a la torre en general. Sin embargo, oficialmente se refiere específicamente a la campana principal dentro de la torre. Esta campana se encarga de contar las horas, su peso aproximado es de 13 toneladas. Se cree que recibe su nombre en honor al primer encargado de la construcción, Benjamin Hall, o quizás para homenajear al boxeador Ben Caunt, muy popular en 1858, año en el que la campana fue fundida. Este reloj es uno de los símbolos representativos de Londres.

Una réplica de la torre de unos 6 metros hecha de metal, conocida como Little Ben se encuentra situada cerca de Victoria Station. Otras torres en distintos lugares del mundo se han inspirado en el aspecto del “Big Ben”, incluyendo la Torre de la Paz del parlamento de Canadá, en Ottawa, el Reloj monumental de Pachuca en México, la torre del reloj en Victoria, Seychelles y el Pequeño Big Ben de La Paz, en Bolivia que fue donado a esta ciudad por el gobierno británico en 1948. La Torre de los Ingleses, ubicada en la zona de Retiro, en Buenos Aires, es muy similar al Big Ben, aunque los colores en su fachada difieren del monumento original.

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